Wednesday, June 6, 2018

ABP 2018 - Part II: Muraviovka Park

Burned and dried out: Muraviovka Parks wetlands in its worst state © Wieland Heim
The last two weeks have been really busy. With only 15 days at Muraviovka Park (compared to months during past years), our schedule has never been so tight before. Hundreds of buntings were colour-ringed by the Amur Bird Project teams since 2015 and dozens of birds were tagged with geolocators, so searching for returned individuals was the main task for the first days. Besides the usual difficulties with registration and permits for entering the Chinese-Russian border area, working conditions have never been so easy: no car problems, we did not need rubber boots at all, and there were almost no mosquitoes. But for most of the birds, the lack of water and insects as food is disastrous. A fire hit the Park in March 2018, and burned more than 90% of the protected area. The majority of the sedge meadows are completely dried out, and most of the reedbeds were destroyed. White-naped Cranes Antigone vipio and Red-crowned Cranes Grus japonensis will likely skip breeding this year, and we observed only very few ducks. Rail populations were hit hard as well: only one calling Baillon´s Crake Zapornia pusilla and single Band-bellied Crakes Zapornia paykulli were heard, and we could not find any Swinhoe´s Rails Coturnicops exquisitus. Lukas was responsible for our breeding bird point counts, and based on his data we will be able to quantify the changes in abundance of common songbird species caused by the fire.
But nevertheless, at least some of our marked birds returned – Maria, Ilka and I relocated several Black-faced Buntings E. spodocephala, Japanese Reed Buntings E. yessoensis, Chestnut-eared Buntings E. fucata and Yellow-breasted Buntings E. aureola in their territories. Furthermore, we were able to re-trap several birds tagged with geolocators, including seven Siberian Rubythroats Calliope calliope, three Barn Swallows Hirundo rustica, two Red-rumped Swallows Cecropis daurica and one Pallas´s Grasshopper Warbler Locustella certhiola. If all devices have worked properly, we will soon get valuable insights into the migration of songbirds along the East Asian flyway (see our latest publication on Rubythroat migration here). But there are also some clever birds we failed to recapture despite huge efforts (one Brown Shrike Lanius cristatus and two Yellow-breasted Buntings tagged in 2016), while two Chestnut-eared Buntings and one Pallas´s Grasshopper Warbler had lost its device. There are some many things that can go wrong when working with geolocators, but I feel its worth the effort as this is the only way to localize important stop-over and wintering areas of songbird migrants which urgently need conservation measures.
When getting up around 3 am every day, and working in the evening until 9, there is few time for leisure birding. Nevertheless, along our paths we noted some species rare in the region, like e.g. an Eurasian Spoonbill Platalea leucorodia and a Long-toed Stint Calidris subminuta on May 24. During excursions to areas outside of Muraviovka Park, we found several spots with breeding Yellow-breasted Buntings, and Ilka collected data on their habitat use for her Master thesis. Some of this areas were just in the process of being converted into croplands, which means that those critically endangered birds will loose their breeding sites very soon. International collaboration is needed to protect this species all along its flyway.
Back in Blagoveshchensk, we had the chance to meet our Russian friends, before we will take the train to Ulan-Ude tonight. Unfortunately, Kilian – our cameraman - has to leave us here as well.
Many thanks for his companionship, and to Sergei Smirenski and the staff and volunteers at Muraviovka Park!


Die letzten zwei Wochen hatten wir alle Hände voll zu tun. Das Programm war so straff wie noch nie, da wir nur 15 Tage Zeit im Muraviovka Park hatten (sonst waren wir in den letzte Jahren stets mehrere Monate vor Ort). Seit 2015 hatten wir hunderte Ammern im Muraviovka Park mit Farbringen markiert, und dutzende Vögel wurden mit Geolokatoren ausgestattet. Die Hauptaufgabe der ersten Tage bestand nun darin, nach zurückgekehrten Individuen zu suchen. Abgesehen von den üblichen Schwierigkeiten mit der Registrierung und den Genehmigungen für den Aufenthalt im russisch-chinesischen Grenzgebiet hätten die Bedingungen für unsere Feldarbeit nicht entspannter sein können: keine einzige Autopanne, wir benötigten keine Gummistiefel, und es waren fast keine Mücken unterwegs. Für die meisten Vögel ist die Trockenheit und das Fehlen von Insekten als Nahrung jedoch eine Katastrophe. Ein Feuer hat im März diesen Jahres mehr als 90% des Schutzgebietes verbrannt, die Seggenwiesen sind ausgetrocknet und die meisten Schilfgürtel vernichtet. Die Weißnacken- und Mandschurenkraniche werden in diesem Jahr möglicherweise überhaupt nicht brüten, und es sind fast keine Enten im Gebiet. Auch die Rallenbestände hat es schwer getroffen: ein einziges rufendes Zwergsumpfhuhn und nur einzelne Mandarinsumpfhühner konnten wir hören, während vom Mandschurensumpfhuhn jede Spur fehlte. Lukas war dieses Jahr für die Brutvogelerfassung zuständig, mit Hilfe seiner Daten der Punkt-Stop-Zählung werden wir den Einfluss des Feuers auf die Vogelbestände beziffern können.
Dennoch sind einige Vögel in den Park zurückgekehrt, und so gelangen Maria, Ilka und mir mehrere Ablesungen von farbberingten Masken-, Mandschuren-, Band- und Weidenammern. Außerdem gelang es uns, mehrere Vögel zu fangen, welche wir im Vorjahr mit Geolokatoren ausgestattet hatten – darunter sieben Rubinkehlchen, drei Rauchschwalben, zwei Rötelschwalben und ein Streifenschwirl. Wenn alle Datenlogger richtig funktioniert haben, werden wir bald wertvolle Einblicke in das Leben dieser Zugvögel erhalten, und ihre Aufenthaltsorte entlang des Ostasiatischen Zugweges bestimmen können (siehe dazu auch unsere neueste Publikation zum Zug des Rubinkehlchens hier). Doch einige besonders clevere Vögel ließen sich trotz zahlreicher Versuche nicht erneut fangen, um den Logger abnehmen zu können - darunter ein Braunwürger und zwei Weidenammern, welche bereits 2016 markiert wurden. Und zwei Bandammern und ein weiterer Streifenschwirl gingen zwar ins Netz, hatten aber ihren Geolokator verloren. Es gibt so viele Risiken, wenn man mit Geolokatoren arbeitet! Aber trotz der geringen Wahrscheinlichkeit, einen Logger zurückzubekommen, ist es all die Mühe wert – denn es ist die einzige Möglichkeit, wichtige Rastgebiete und Winterquartiere zu identifizieren, welche für den dringend benötigten Schutz dieser Arten notwendig sind.
Wenn man jeden Tag um 3 Uhr aufsteht und am Abend bis 21 Uhr arbeitet, dann bleibt nur wenig Zeit für Genussornithologie. Nichtsdestotrotz gelangen uns nebenbei einige Beobachtungen von Arten, welche am Amur selten sind, so z.B. ein Löffler und ein Langzehen-Strandläufer am 24. Mai. Während einiger Exkursionen zu Gebieten außerhalb des Parks konnten wir mehrere Brutvorkommen der Weidenammer entdecken, wo Ilka Daten zur Habitatnutzung dieser Vögel für ihre Masterarbeit sammelte. Einige der Flächen wurden gerade für den Umbruch in Ackerland vorbereitet – viele dieser vom Aussterben bedrohten Vögel werden also zeitnah ihren Brutplatz verlieren. Internationale Zusammenarbeit wird benötigt, um die Weidenammer überall entlang ihres Zugweges zu schützen.
Zurück in Blagoweschtschensk hatten wir Gelegenheit, unsere russischen Freunde zu treffen, bevor wir heute Abend den Zug nach Ulan-Ude nehmen werden. Nun heißt es leider auch Abschied nehmen von Kilian, unserem Kameramann. Vielen Dank für die schöne Zeit, und vielen Dank auch an Sergei Smirenski und alle im Muraviovka Park!

// Wieland

one out of three returned Yellow-breasted Buntings © Ilka Beermann
Chestnut-eared Bunting: welcome back, but where did you loose your logger? © Wieland Heim
bird ringing at Muraviovka Park´s headquarters © Lukas Fuhse
Red-rumped Swallow with geolocater © Lukas Fuhse
storing the logger and taking the weight of a Rubythroat...  © Lukas Fuhse
...before releasing it again © Lukas Fuhse
Pallas´s Grasshopper Warbler with data logger on its back © Ilka Beermann
burning stubble fields are a common source of fires, if no fire breaks are prepared (on the left) © Ilka Beermann
Kilian filming a burning field © Ilka Beermann
a flock of non-breeding White-naped Cranes © Ilka Beermann
flowering Hemerocallis in burned meadow © Ilka Beermann
drained willow shrubs (with Yellow-breasted Buntings!) before... © Ilka Beermann
...and after conversion to cropland © Ilka Beermann
point counts at Argusicha river © Ilka Beermann
very few Amur Falcons Falco amurensis were present this year © Ilka Beermann
but Japanese Quails Coturnix japonica occur in burned habitats as well © Lukas Fuhse
Asian Badger Meles leucurus © Ilka Beermann
lunch with Sasha, butterfly specialist © Ilka Beermann


21.05.-05.06.2018, total captures + re-sightings: 149 birds of 22 species

Dickschnabel-Rohrsänger Thick-billed Warbler Толстоклювая камышевка Acrocephalus aedon 34
Rubinkehlchen Siberian Rubythroat Соловей-красношейка Luscinia calliope 30
Dunkellaubsänger Dusky Warbler Бурая пеночка Phylloscopus fuscatus 12
Maskenammer Black-faced Bunting Седоголовая овсянка Emberiza spodocephala 11
Rötelschwalbe Red-rumped Swallow Рыжепоясничная ласточка Cecropis daurica 8
Meisengimpel Long-tailed Rosefinch Урагус Uragus sibiricus 7
Brauenrohrsänger Black-browed Reed Warbler Чернобровая камышевка Acrocephalus bistrigiceps 6
Rauchschwalbe Barn Swallow Деревенская ласточка Hirundo rustica 6
Bandammer Chestnut-eared Bunting Ошейниковая овсянка Emberiza fucata 5
Weidenammer Yellow-breasted Bunting Дубровник Emberiza aureola 5
Feldsperling Eurasian Tree Sparrow Полевой воробей Passer montanus 4
Sibirisches Schwarzkehlchen Siberian Stonechat Черноголовый чекан Saxicola maura 4
Mandschurenammmer Ochre-rumped Bunting Рыжешейная овсянка Emberiza yessoensis 3
Middendorff-Laubsänger Two-barred Warbler Двупоясковая пеночка Phylloscopus plumbeitarsus 2
Streifenschwirl Pallas´s Grasshopper Warbler Певчий сверчок Locustella certhiola 2
Braunwürger Brown Shrike Сибирский жулан Lanius cristatus 2
Chinarohrsänger Oriental Reed Warbler Восточная дроздовидная камышевка Acrocephalus orientalis 2
Karmingimpel Common Rosefinch Обыкновенная чечевица Carpodacus erythrinus 2
Gelbbrauen-Laubsänger Yellow-browed Warbler Пеночка-зарничка Phylloscopus inornatus 1
Azurelster Asian Azure-winged Magpie Голубая сорока Cyanopica cyanus 1
Weißwangenstar White-cheeked Starling Серый скворец Sturnus cinereus 1
Wanderlaubsänger Arctic Warbler Пеночка-таловка Phylloscopus borealis 1

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